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    資本聚焦AI芯片:ThinkForce獲得依圖、云鋒、紅杉、高瓴4.5億元投資

    字號+ 作者:admin 來源:未知 2017-12-15 10:33 我要評論( )

    近日,AI芯片初創團隊ThinkForce宣布完成由依圖科技、云鋒基金、紅杉資本、高瓴資本的4.5億元A輪融資。三家側重點不同的頂級投資公司和AI明星企業依圖科技的投

      近日,AI芯片初創團隊ThinkForce宣布完成由依圖科技、云鋒基金、紅杉資本、高瓴資本的4.5億元A輪融資。三家側重點不同的頂級投資公司和AI明星企業依圖科技的投資組合,此次共同聚焦AI芯片,可見雖視角不同,但對AI芯片的發展未來有著一致認可。



      在全球范圍內,AI芯片早已成為各行業巨頭最為重視的戰略高地。Google自研TPU;Nvidia接連推出Pascal及Volta架構;Intel以150億美金收購Mobileye以及Movidius,Facebook,Tesla等也接連在芯片方向布局。而國內如阿里、騰訊也不甘落后,早已開始布局海內外AI芯片企業。通過此次ThinkForce融資可以預見,隨著具備全球視野的頂級投資人和資本的快速加入,產業資源必將進一步聚攏。

      據介紹,ThinkForce計劃推出的AI芯片基于業界先進的半導體制程工藝,采用自主研發的微內核ManyCore架構,能完成AI云虛擬化調度在芯片級的實現,此架構將AI云的彈性計算和調度提升一個量級,類似CPU的虛擬化給云計算的彈性調度帶來成倍的成本節約。同時,該技術結合自主研發的固件和TFDL軟件SDK能夠實現對于各類神經網絡模型的計算加速,相對于Nvidia主流計算卡能實現5倍以上的功耗和成本節省。

      ThinkForce團隊有著深厚的工業界背景。團隊核心成員來自IBM,AMD,INTEL,LSI,Broadcom,Cadence,ZTE等業界龍頭芯片企業,且都具備十年以上的專業芯片研發設計經歷,負責過IBM PowerPC、AMD APU的北橋、Sony PS3 Cell處理器、Microsoft XBOX游戲機主芯片、以及全球最高速的56G Serdes等,團隊成員手里曾量產過40款以上各類芯片,總銷售額數十億美金。再加上依圖科技多年在算法、工程方面的頂級AI能力加持,團隊陣容不得不讓人刮目相看。

      獲悉此次ThinkForce的融資消息,我們第一時間和ThinkForce市場副總裁張震寧聯系共同探討了AI芯片這個話題:

      張震寧畢業于上海交通大學電信專業,獲本科和碩士研究生學位,2015年獲得MIT Sloan的管理碩士學位。加入ThinkForce前在騰訊擔任產品總監。在此之前有近10年的芯片產品規劃、系統集成和市場拓展經驗。

      記者:AI芯片已經有很多創業公司,ThinkForce進入這個領域有什么特別之處嗎?

      張震寧:AI的發展為穩定成熟的芯片行業帶來了顛覆性創新的可能性,也帶來了巨大的市場需求。對團隊而言,這是一個非常神奇的開始,核心團隊成員彼此熟悉,無論是讀書還是工作,十幾年前我們就在各大知名外企、芯片公司做芯片,雖然企業不同,但都在工作中看到了AI芯片對于科技發展的重要性和意義,隨著AI和芯片產業的發展,我們覺得是時候聚在一起,將自己的智慧和經驗傾注到中國人自己的AI芯片上。我們有豐富的工業界實戰經驗、全面的能力模型、無論成果還是業績都已獲得業內認可,同時,產業鏈上下游的生態支持也是我們的強競爭力。

      我們提出一個理念:AI時代是“算法即芯片”的時代。我們通過對各類AI算法的研究,提取其共性的運算特征并將它們硬件加速,輔以相對靈活的固件及驅動程序,完成與上層應用軟件的無縫銜接。依圖科技在這方面的經驗和技術積累給我們帶來了很大的幫助。同時,AI一定需要落到垂直行業的各個應用場景里面去才能產生價值,我們會和各垂直行業的企業深度合作,與其說用AI顛覆行業,我們更愿意用高效的算力協助業界伙伴創造更多價值。

      記者:芯片是高風險行業,你們覺得風險大嗎?如何保證流片的成功率?

      張震寧:芯片的風險一般分為三塊。

      1、規格風險:指我們所定義的產品經歷了開發周期之后,是否能在市場上具備競爭力。這考驗我們團隊的市場預判和產品規劃能力,我們與垂直行業客戶的深入溝通以及先期導入市場的智能硬件產品,都有助于我們更好地理解我們的客戶和市場。

      2、可生產性風險:指的是芯片能否正常工作,產品良率能否落在合理范圍內。解決這些問題都有芯片工程領域的方法學,我們在設計過程中會依賴FPGA、仿真器等工具進行邏輯仿真,同時在集成電路布圖設計時會有預留足夠的修改余地,以便流片后萬一發現有錯誤可以較低的代價快速修正。

      3、性能與功耗風險:是否達到設計的指標,是否在設計功耗的范圍內沒有偏差。芯片的性能和功耗與采用多少納米的制程工藝以及集成電路布圖的優劣有很直接的關系。業內有不少AI芯片團隊因為缺乏相關領域的沉淀而選擇將這部分的工作外包,我們則堅持自行完成該部分的工作,以達到最優的性能與功耗表現。

      記者:芯片大家都用算力比較,你們如何做到高算力?

      張震寧:我們通過以下這三個方面來保證高效算力:

      1、以應用場景和算法為核心設計芯片,合理分配神經網絡單元數量和結構。

      2、芯片功能的迭代與制程工藝的進步保持同步。

      3、充分優化驅動程序及運算調度策略,確保核心運算模塊能滿負荷運轉。

      大家一般都用計算單元乘以主頻來說明高算力,這在計算理論值的情況下是沒有問題的。但在實際使用中,必須要保證高效率才是關鍵,這樣才在功耗與性能上有優勢,目前ThinkForce的加速單元實際效率在90%-95%之間,是非常有優勢的一個加速結構。

      記者:除了高算力,ThinkForce還有什么特殊的技術嗎?

      張震寧:芯片虛擬化技術,在需要彈性計算的場景成倍提高芯片使用率,例如讓整體AI云使用率成倍提高。在這點上,我們在芯片架構與Firmware上做了大量的工作,以保證在云端應用中,可以實際完全透明的虛擬化能力。

      記者:芯片是巨頭的游戲,他們在經驗、生態、渠道等方面都有很大優勢,作為創業公司如何突圍?

      張震寧:如果從不同階段來看,AI芯片發展的最終一定是巨頭間的競爭,因為AI芯片無論在總體規模,還是復雜性上都有足夠高的要求。但在目前這個階段,AI芯片還處在不斷突破的黃金年代,創新再創新,是現階段AI芯片的主題。大公司的優勢是在規模,但如果打破常規是必由之路,那么規模在一定程度上也會成為包袱。在ThinkForce內,每天都有大量新的想法不斷被嘗試,這種活力正是創業公司最大的優勢。在不斷推新的同時,ThinkForce又有很多在世界巨頭工作過的尖端人才不斷加入,逐步建立生態與渠道,一步步做大做強。

      記者:你提到“AI云計算”,你們在前端計算會有布局嗎?

      張震寧:我們認為AI的算力分布一定是云端和前端的有機結合。這就好比我們人體,遍布周身的神經末梢會完成簡單而快速的響應,復雜的邏輯推理思維則在大腦完成。我們希望我們能夠在云端和前端都給到業界滿意的計算力解決方案。

      此番ThinkForce融資,我們看到了AI獨角獸依圖科技作為戰略合作方出現,我們聯系了依圖科技戰略總監焦惠茹,她為我們介紹了依圖科技對AI芯片的看法:

      記者:芯片是很專業的領域,為何挑選ThinkForce作為合作伙伴?

      焦惠茹:無論作為投資者還是合作者,想要通過短時間學習,了解最前沿的技術來做投資和合作判斷,都可能太自大了。所以從團隊的角度判斷反而準確。ThinkForce團隊核心成員均為芯片領域的頂級人才,在芯片設計、體系結構、算法研究等領域都有深厚功力,在工業圈極有口碑。AI芯片,不像傳統芯片,是軟硬結合的,芯片設計、算法、體系結構都很強的團隊不僅優勢極大,在全球都非常稀缺,我們認為ThinkForce正是這樣的團隊。

      記者:和ThinkForce合作,印象最深的是什么?

      焦惠茹:從戰略高度看,ThinkForce提出的“算法即芯片“的論斷深刻且富有遠見。從戰術或者技術層面來看,ThinkForce提出的AI芯片級的虛擬化技術,在實現高峰值算力的基礎上,還大大提升了芯片使用率,是創新的黑科技。CPU虛擬化技術讓云計算的使用率成倍提升,AI芯片級的虛擬化技術也會讓AI云使用率成倍提升,商業價值巨大。

      記者:市場了解依圖,主要是以人臉識別技術為基礎的安防業務,最近依圖連續投資布局了AI醫療、AI制藥、AI芯片,是不是AI公司參與投資是個趨勢?

      焦惠茹:AI醫療是我們兩年前就開始做的方向,那時候市場還沒有今天這么火。而我們的初心很簡單,就是站在患者的角度看到了醫療行業可以被AI賦能的巨大潛力。我們先切入的醫療領域是語義理解,也不是我們最擅長的計算機視覺技術領域。但是我們以極高的執行力做起來了。

      投資是個專業的事,是有門檻的。我們這些合作其實是出于對前沿技術和科學研究的興趣和熱情,是很樸素的追求。并不是我們有錢了才開始做,也不是去兌現我們的技術獲利,更不是跨界跟風去投資。

      大約在4年前我們就有投資AccutarBio,當時也沒多少資金,在力所能及的范圍內,資助他們的生物制藥研究。當年還沒有AI這個熱門詞匯,而直到今天,大部分投資人也并不認可或看不懂AI制藥創新。

      依圖和ThinkForce關于AI未來的討論很早就開始了。我們認為人工智能必將進入“中美雙擎”的時代。芯片技術和團隊是國家戰略資源。我們也希望我們國家擁有世界頂級的芯片團隊。AI時代,給了這樣千載難逢的機會。

      我們相信,跨領域發展的認知有很大的行業不對稱性,這對AI多學科結合是很大的門檻。希望我們對AI趨勢的理解和對各行業影響的預測,能幫助我們在不同領域作出有世界級競爭力的成果。

      據悉,ThinkForce目前已經和包括IBM、Cadence等在內的多家公司展開合作。人工智能領域風起云涌,英雄角逐,創新開拓,AI芯片的黃金時代已經拉開了序幕。

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